消滅寨卡可能需要更多蚊子

為了提高工作效率,“消滅登革熱”組織設立了“沃爾巴克氏體細菌戰士”計劃,讓8至11歲的學童自己喂養并釋放蚊子。2014年1月,“消滅登革熱”團隊開始在印尼日惹市郊區釋放沃爾巴克氏體蚊子,正在當地訪問的比爾·蓋茨也親手釋放了數十只蚊子到野外。從黃熱病、登革熱到最新的寨卡病毒,

消滅寨卡可能需要更多蚊子

  為了提高工作效率,“消滅登革熱”組織設立了“沃爾巴克氏體細菌戰士”計劃,讓8至11歲的學童自己喂養并釋放蚊子。

  2014年1月,“消滅登革熱”團隊開始在印尼日惹市郊區釋放沃爾巴克氏體蚊子,正在當地訪問的比爾·蓋茨也親手釋放了數十只蚊子到野外。

  從黃熱病、登革熱到最新的寨卡病毒,世界最可怕的一些傳染病均由蚊子傳播。為了撲滅蚊子人們耗費了大量金錢和時間。不久前一群科學家和衛生工作者贏得了1800萬美元的經費,然而他們工作不是殺滅蚊子,而是將更多的埃及伊蚊釋放到巴西和哥倫比亞等人口密集地區。這些被釋放的蚊子體內被種植了一種能夠抵抗寨卡和登革熱病毒的細菌,并且能夠在蚊子群體中快速傳播,從而阻止蚊子傳播寨卡、登革熱、黃熱病、基孔肯雅癥等疾病。澳大利亞、越南等地的初步實驗取得了非常好的效果。

  用細菌克制病毒

  埃及伊蚊作為寨卡和登革熱病毒攜帶者而臭名昭著。殺滅這些疾病傳染源的努力耗費了大量的時間、金錢和人力。然而,奇怪的是,一個由科學家和醫務人員組成的團隊剛剛贏得1800萬美元的經費,用于向寨卡感染嚴重的區巴西和哥倫比亞部分地區投放更多埃及伊蚊。

  這些將要被釋放的昆蟲并非普通的蚊子。它們的體內被植入一種名叫沃爾巴克氏體(Wolbachia)的細菌。實驗證明,這種細菌能夠有效阻止寨卡、登革熱、黃熱病、基孔肯雅等疾病的傳播??茖W家還不清楚具體的作用機制,有可能這種細菌和病毒爭奪營養,或是有助提升昆蟲的免疫系統。在被這種細菌寄生后,蚊子不再具有傳染性,變成了病毒傳播的死胡同。

  更妙的是沃爾巴克氏體細菌非常擅長在群體中傳播,操控其宿主,增加它遺傳給下一代的幾率。如果將少量的被沃爾巴克氏體細菌感染的蚊子釋放到一個地區,短短幾個月內,幾乎所有的本地蚊子都會攜帶這種細菌,再也無法傳播多種人類疾病。

  這種技術是澳大利亞莫納什大學的斯科特·奧尼爾的構想。他從上世紀80年代開始研究這種方法,在經過一系列的挫折之后,終于取得成效。他說,“這可能是因為我的個性問題,一旦認準什么就不愿放棄?!笔紫?,他和他的團隊花了幾十年時間才成功將沃爾巴克氏體細菌植入蚊子卵。他形容這個過程就好比用針刺破一個氣球,然后將針拔出來,還得保證氣球不會爆炸。

  2006年終于成功將細菌植入蚊子卵后,奧尼爾的團隊開始了野外實驗。2011年1月和2月,他們在澳大利亞凱恩斯的兩個郊區釋放了30萬只被感染的埃及伊蚊。同年5月,沃爾巴克氏體細菌已經成功感染當地大多數的蚊子,證明這種方法是有效的。研究人員又進行了更大范圍的實驗。隨后,奧尼爾和同事們創建了名為“消滅登革熱”的公益組織,并開始在印度尼西亞、巴西、柬埔寨和越南等地開始野外實驗。

  對付寨卡更加有效

  最初,這個組織的主要目標是消滅登革熱。今年年初寨卡病毒大爆發后,“消滅登革熱”的研究人員很快發現沃爾巴克氏體細菌同樣可以遏制寨卡的傳播,效果甚至比防止登革熱更好。隨著成功數據的累積,該組織剛剛贏得比爾和梅琳達·蓋茨基金會、英國維康基金會、美國、英國、巴西和哥倫比亞政府授予的1800萬美元經費。這筆錢既是恩賜也是挑戰:接下來的難題在于證明這一方法同樣適合大規模應用。

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